商標異議程序改革使澳大利亞知識產權保護更具吸引力

2014-09-03 21:44:55 作者:Chris Round 來源: 瀏覽次數:0 網友討論 0

澳大利亞最近全面修訂了其商標法中有關註冊商標的規定。《知識產權法2012年修訂(提升標準)法案》提出的改革措施已經於2013年4月15日生效,這是澳大利亞商標法律領域的一次重大改革。
作者:Chris Round,高蓋茨律師事務所墨爾本辦公室合夥人
 
添先進, 高蓋茨律師事務所北京代表處律師
 
引言
 
澳大利亞最近全面修訂了其商標法中有關註冊商標的規定。《知識產權法2012年修訂(提升標準)法案》(下稱“法案”)提出的改革措施已經於2013年4月15日生效,這是澳大利亞商標法律領域的一次重大改革。該法案尤其加強和梳理商標異議和執法體系,從而進一步保護商標權,提高異議程序的效率。
 
對於外國知識產權所有者來說,商標法律改革中的以下幾個方面最值得關註:
 
·推定商標具有顯著性;
 
·強化海關扣押制度;
 
·商標權行使多樣化;以及
 
·修訂的商標異議申請流程
 
在增加推定商標具有顯著性內容方面,法案的修訂旨在為商標審查員清楚地界定什麽情況下一個商標會被認為具有充分的內在顯著性。因此,當審查員判斷一個商標是否具有內在顯著性有疑問時,審查員應作出有利於申請人的決定。
 
對於海關扣押制度的改革,法案使得海關能夠向商標權利人提供更多被扣押物品的樣品及關於收貨人,進口商和出口商的信息,從而更好的幫助商標權利人行使其商標權。
 
關於商標權行使的多樣化方面,法案的一個重要變化是商標權利人對於嚴重侵權行為可以要求更高的侵權賠償。這一變化有益於中國公司在澳大利亞的知識產權保護。之前,在澳大利亞商標案件中(尤其是仿冒案件中),賠償額比較小,而這次法案的變化給法院有機會對那些進行多次侵權的侵權人或公然侵權人予以更大懲罰。
 
本文的重點將是介紹關於異議程序的改變。一旦商標註冊申請被受理後,任何人均可對該商標的註冊提出異議。對商標提起異議,尤其是在該法案的修訂內容付諸實施後,是一種阻止競爭對手成功註冊商標的有效手段。
 
商標申請異議程序改革內容
 
在認定商標所有權方面,澳大利亞一直是效率較低。由於過程拖沓,整個異議程序通常需要3至5年才可最終判定結果,而在此期間,商標持有人無法確定自己的商標在澳大利亞是否有效。漫長的等待意味著澳大利亞的產品進口商通常不能確定自己進口的產品是否擁有合法商標。
 
澳大利亞政府及其最高知識產權機構澳大利亞知識產權局都意識到拖沓的程序所帶來的問題。因此,該法案糾正了商標異議程序,確保澳大利亞的異議程序從以前的3-5年縮短到了現在的12至18個月。
 
為了提高流程效率,澳大利亞針對異議程序采納了以下改革措施:
 
·異議人不再需要向商標申請人告知異議提交,因為現在已由澳大利亞知識產權局負責該告知;
 
·以前異議人只需出具一份異議通知,但現在異議人需要在商標申請被受理後的兩個月內提交一份準備提出異議的意向通知,並在隨後的一個月內提交一份異議理由書。此項改革旨在阻止異議人以非正當理由提出異議;
 
·商標申請人應在異議人提出異議後的一個月內提交其準備辯護的意向通知,否則商標註冊申請將失效。這是為了確保避免以前出現過的異議人在商標申請人缺席的情況下仍需出席異議程序聽證會的情況;
 
·雖然仍然允許異議申請延期,但大大增加獲得延期的難度;以及允許制訂和修改商標異議的相關細則規定。例如:在異議程序中提交和送達文件的規定以及修改已提交文件的規定等。
 
外國商標申請人和異議人應該了解這些變化,以保證申請人的申請順利註冊或異議人提交異議符合程序。此外,由於異議人需要書面提供異議的理由,提出異議的當事方必須有充分有效的異議理由,否則會面臨異議不成功的風險。
 
減少拖延,縮短異議程序時間
 
該法案的一個目標是減少商標(和專利)異議程序的拖延。該法案之“解釋性備忘錄”附件3的引言部分明確指出:
 
“本附件實施了諸多改變,旨在減少專利和商標申請流程中的延誤。以便更好地平衡公共利益(盡早確定可授予的權利範圍)和申請人利益(即讓申請人有充分的時間準備申請材料並得到受理)。這些改革措施從兩個方面來解決延誤問題。
 
 
商標異議程序是解決爭端的一個相對快捷、簡單和經濟的方法:它是成本高昂的法庭訴訟程序的一種替代方法。但是,目前的異議程序存在不少問題,其中包括對異議決定的上訴,這會導致整個過程的過度拖沓,對於那些被異議的申請而言,解決起來復雜性也更高。對於那些迫切希望應用知識產權的申請人而言,這無疑給他們制造了不小的困難。如果在合理的時間期內不能使用知識產權,會給申請人造成商業上的巨大壓制。這一狀況也可能會給異議人帶來困擾,因為他們希望異議程序能夠快速做出決定,宣告已受理的專利申請無效,從而消除潛在的商業威脅。”
 
顯然,隨著該法案的生效,異議程序改革舉措已經實現此目標。
 
澳大利亞異議期已從3個月減少到2個月,自商標受理在官方公報公布日期起計。這意味著,關註澳大利亞商標異議的外國公司需要調整他們的關註期,以確保在有效期內提起商標異議。延期批準幾乎是不可能獲得的。
 
在啟動異議程序後的一個月內,異議人必須將異議理由通知申請人。在新體系下,澳大利亞知識產權局很重視異議人所聲稱的理由是否充分具體。如果其理由無效或不夠具體,則澳大利亞知識產權局會拒絕異議人提交的異議通知,但仍然給異議人第二次機會提交異議理由的詳細資料。
 
該法案另一個異議流程重大變更是獲得延期的難度。在之前的程序中,異議人可以尋求兩次3個月延期來準備支持異議申請的證據,從而最多可延期9個月。加上異議人一開始為了開展調查以確定是否提出異議而申請的延期,有時候這意味著商標申請人需要等待15個月才能知道異議人所依據的異議理由是什麽。
 
這段時間對於渴望取得商標註冊但面臨惡意虛假異議的申請人來說顯然是不公平的。從另一方面看,異議人耗時15個月來準備證據可以認為要麽是拖延戰術要麽是動機不足。兩者都不會帶來公平的執法。
 
隨著該法案所引入的改革舉措付諸實施,延期將更難獲得。申請延期的一方必須提供申請延期的全面理由。對於未能合理闡明延期理由的申請,澳大利亞知識產權局已開始拒絕授予延期,哪怕是首次申請延期。
 
國外商標擁有人應當有理由相信這些改變將有助於加快澳大利亞的商標註冊進程。
 
與中國商標異議程序簡單比較
 
我們註意到,中國在2014年5月1日生效的商標法第三次修改中,也對異議程序進行了較大修訂。實際上,中國商標法在異議程序上的修訂和澳大利亞異議程序的修訂有類似的目標,如減少惡意異議,並縮短異議時間。例如,
 
(1)中國此次修訂限定了異議人的範圍。對於絕對理由的異議,任何人均可提出,但對於相對理由的異議,僅限於在先權利人和利害關系人。
 
(2)中國此次修訂縮短異議時間。商標局在審查商標異議申請後做出準予註冊決定的,將發給商標註冊證,並予公告,而異議人不服的,無法向商標評審委員會進行復審,而只能向商標評審委員會請求宣告該註冊商標無效。另外,中國商標法的修訂縮短包括異議在內的各種程序的審理期限。
 
盡管有上述相同點,但有一點中國在將來商標法修改時可以考慮借鑒澳大利亞做法:如前所述,在澳大利亞,商標申請人應在異議人提出異議後的一個月內提交其準備辯護的意向通知,否則商標註冊申請將失效。而在中國,有很多異議案件中,商標申請人(尤其在很多有一定惡意申請的案件中),申請人根本不答辯,但商標局依然完全按照法律上嚴格規定審理案件,而根本不考慮任何不答辯的因素,且大多情況下做出不利於異議人的裁定。我們認為中國將來可以考慮在異議案件中將申請人不答辯作為做出異議決定的重要因素之一,甚至可以直接認為該申請被視為撤回。
 
結論
 
澳大利亞法案的修訂給外國商標擁有人一個極好的機會分析其在澳大利亞的商標狀況和策略,查看是否有不足的地方並進行必要的新的商標申請。同時,隨著更多新申請在澳大利亞遞交,外國商標擁有人也應制定一個適當的監督機制,及時發現相關的申請並提出異議。
 
如果外國知識產權所有者認為澳大利亞的商標異議過於冗長繁瑣,那麽這些改革將會改變他們的看法。澳大利亞知識產權局對異議過程的積極改革將會帶來更多的異議申請。我們歡迎中國商標持有人就近年來澳大利亞商標異議程序的變化與澳大利亞律師進行溝通。

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